Nikotin förbättrar minnet

Det är sedan länge känt att nikotin har effekter på minne och inlärningsförmåga. Men nu har forskare i Uppsala och Brasilien upptäckt vilka nervceller som reagerar på nikotin.

Foto: Klas Kullander, professor i genetisk utvecklingsbiologi vid Uppsala universitet.

Grafik:1. En schematisk bild av en människohjärna med hippocampus i vitt. 2. Ett tvärsnitt av hippocampus med pyramidalceller inritade samt inkommande fibrer (grönt), TA (temperoammoniska banan, blå) och PP (septohippokampala banan, svart) 3.Grindvaktarcellen (röd) blockerar signaler från TA-banan (blå), och förstärker lokala signaler kommande från SC (grön) till pyramidalcellerna (orange).

Grindvaktarceller kallar Klas Kullander, professor i genetisk utvecklingsbiologi vid Uppsala universitet de nikotinkänsliga celler som har studerats. Det korrekta namnet är OLM–alfa2–celler. De ingår i ett nätverk med flera andra nervceller i hippocampus – ett område i hjärnan som spelar stor roll för korttidsminnet och skapandet av nya minnen.
– Vi kallar dem grindvaktarceller eftersom det säger något om deras funktion, säger Klas Kullander.
Han och kollegorna har upptäckt att denna typ av nervcell bär på en receptor, en mottagarmolekyl, för nikotin.

Efter att ha utfört studier på möss har de kommit fram till att nikotin aktiverar grindvaktarcellen – som i sin tur påverkar hur minnescellerna jobbar. Genom att grindvaktarcellerna släpper igenom vissa nervsignaler och inte andra, så bestämmer de vilka intryck som ska  processas och sannolikt bli till minnen. 
– Framöver är det intressant att ta reda på hur vi kan stimulera grindvaktarcellerna utan nikotin, som ju är starkt beroendeframkallande, säger Klas Kullander, som förstås inte vill uppmana folk till att röka.

Men att röka en enda cigg innan salstentan, kan det ha positiva effekter på minnet?
– Det är ju upp till var och en att bestämma om den ska röka, men då bör man ha i åtanke att man drar i sig cancerframkallande tjära, säger Klas Kullander. Han fortsätter:
– Använd hellre då nikotinplåster, då slipper du  åtminstone tjäran (skratt).  Fast man utsätter sig  fortfarande för en av de mest beroendeframkallande subsatnserna vi känner till, det ska man komma ihåg.

Nikotinforskning är alltid kontroversiell. Många menar att tobaksbolagen står för sponsringen.
– Men den forskning som finansieras av staten och universiteten, som här, är en garant mot det.

Vad händer härnäst?
– Poängen har varit att undersöka vilken roll grindvaktarcellerna har i nervkretsarna. Nu vill vi försöka förstå vad som händer i hjärnan för att kunna hitta sätt att hjälpa till när något går fel, säger Klas Kullander.

Han berättar att de planerar minnestester på möss – där de ska stimulera deras grindvaktarceller i olika minnesstadier. Detta för att komma fram till vilka typer av minnen som förstärks av grindvaktarcellerna.

I framtiden kan den här upptäckten
ha betydelse för att ta fram nikotinliknande läkemedel mot störningar i minne och inlärning – som man till exempel ser vid Alzheimers sjukdom, tror Klas Kullander.